“Kettingloze pralinemachine is Belgische primeur”

Limar Chocolates, laureaat van de LON-award Voka Kempen Midden

Limar Chocolates, laureaat van de LON-award Voka Kempen Midden

Recent werd Limar Chocolates verkozen tot laureaat van de LON-award Voka Kempen Midden. Deze onderscheiding van één van de vijf Lokale Netwerken van Voka Kempen streelt het eergevoel van managing director Rob Geuens en zijn team. De onderneming produceert hoofdzakelijk privatelabelproducten en slaagt er uitstekend in te overleven in een consolidatiemarkt. “Overgenomen worden, is dan ook helemaal niet aan de orde.”

KUNT U ONS EVEN SCHETSEN WAARVOOR LIMAR CHOCOLATES STAAT?
Geuens: “Wij zijn in 1983 begonnen als klein familiebedrijf, dat deel uitmaakte van een familieholding. In 1994 hebben mijn vrouw Gerrie en ikzelf het chocoladebedrijf overgekocht. Op dat moment werkten we al voor een aantal supermarkten, maar de overname door ons was het startschot voor een internationaal verhaal. Onze identiteit van familiebedrijf staat nog altijd kaarsrecht overeind, want ook onze twee zonen Niels (productieverantwoordelijke en algemene taken) en Geert-Jan (verkoop in binnen- en buitenland) draaien volop mee.”

HOE ZIJN JULLIE GEGROEID NAAR EEN EXPORTVERHAAL?
Geuens: “Aanvankelijk hadden wij in de familieholding ook een tweetal supermarkten. Toen de chocoladeleverancier failliet ging, zijn wij zelf pralines beginnen maken, in eerste instantie vooral voor de Belgische en Nederlandse markt. Vanaf 1994 zijn wij ons actief naar de retail toe gaan profileren en gingen we ook de internationale toer op, zowel binnen als buiten Europa. Een aantal belangrijke exportlanden zijn Japan, Frankrijk, Engeland, Spanje, de Verenigde Staten en Canada. Momenteel zijn we actief in 32 landen, tegen 2020 moeten dat er 40 worden. Export vertegenwoordigt zowat 80 procent van ons zakencijfer.”

WAT PRODUCEREN JULLIE PRECIES?
Geuens: “Naast een grote variatie in producten die het hele jaar te verkrijgen zijn, zijn we vooral bekend voor ons grote assortiment seizoensgebonden artikelen, zoals paaseitjes en -figuurtjes, herfstpralines, kerstfiguurtjes, allemaal op een unieke wijze gedecoreerd. Voor elk seizoen, van Halloween over Pasen tot Moederdag, beschikken we over specifieke collecties. Daarnaast zijn we in België de eerste speler die op industriële schaal kleinere figuurtjes (13 gram) kan inkleuren, dat is ook onze specialiteit.”

HOE SLAAGT U ERIN ZICH TE ONDERSCHEIDEN VAN DE TALRIJKE ANDERE CHOCOLADEFABRIKANTEN?
Geuens: “We kunnen overleven door het bieden van een grote toegevoegde waarde. De merkproducten van de grote spelers vind je tegenwoordig in zowat elke supermarkt. Dankzij onze producten kunnen de enseignes zich onderscheiden door hun huismerk. We zijn groot genoeg om aanzienlijke volumes te produceren en verliezen intussen de kwaliteit niet uit het oog.”

BINNENKORT NEMEN JULLIE EEN KETTINGLOZE PRALINEMACHINE IN GEBRUIK. WELKE VOORDELEN BIEDT DIE?
Geuens: “We hebben deze machine samen ontwikkeld met een machinebouwer, die ze intussen heeft gepatenteerd. We zullen de eerste in België zijn die een dergelijke machine in gebruik zal nemen. Ze wordt nu geïnstalleerd, de bedoeling is om ze vanaf augustus te laten draaien. Die machine biedt ons niet alleen de kans onze productiecapaciteit op te drijven met 1000 ton extra, ze is vooral belangrijk omwille van veiligheids- en kwaliteitsredenen. De pralines zullen nu namelijk niet meer in contact komen met machineolie, wat cruciaal is op hygienisch vlak. Bovendien produceert ze heel wat minder geluid dan conventionele machines (60 à 70 decibel), wat het werk voor ons personeel nog aangenamer zal maken. Op de nieuwe machine zullen we werken met een ‘coldpress’-systeem: nadat de chocolade perfect gedoseerd wordt over de vormpjes, drukt de tegenstempel van de vormpjes de chocolade tot tegen de wanden. Dat garandeert niet alleen een perfecte dikte van het product, maar laat ook toe om nauwkeurig de voedingswaarde te bepalen.”

DE FOCUS LIGT HOOFDZAKELIJK OP PRIVATE LABEL, MAAR WORDT LIMAR NERGENS ALS MERK IN DE MARKT GEZET?
Geuens: “Toch wel. Dat doen we vooral in Azië (China, Korea,…) en Rusland. In die landen is het vertrouwen van de consument in plaatselijke producenten verminderd. Mensen daar vinden het belangrijk producten te kunnen kopen van een merk, waarvan ze via internet kunnen checken welke onderneming erachter staat. Als ze dan zien dat de chocolade afkomstig is van een sterke Belgische speler, schept dat vertrouwen. Als kerngezonde onderneming willen wij ook in de toekomst onafhankelijk blijven opereren. Een overname is momenteel dan ook uitgesloten.”