Starmeal : “We groeien als gezonde kool”

 

Lieven Vanlommel, ceo van Starmeal

Lieven Vanlommel, ceo van Starmeal

Een groei van 400 procent op vier jaar tijd: het zijn indrukwekkende cijfers die Starmeal kan voorleggen. De fabrikant van ambachtelijk bereide gezonde voeding, in diverse vormen, groeide uit tot een belangrijke leverancier voor heel wat supermarktenseignes en gooit hoge ogen met de eigen Foodmaker-filialen. CEO Lieven Vanlommel legt de filosofie en strategie van zijn bedrijf uit.

VANUIT WELKE ACHTERGROND IS STARMEAL GEGROEID?
Vanlommel: “Mijn familie heeft iets met groenten. Mijn grootvader was groenteboer, mijn moeder verwerkte salades voor private label. Ook ik was altijd al gefascineerd door groente. Toen ik ervoor koos om een eigen merk met een aparte identiteit te maken, waarbij de focus lag op minder productie, maar met meer kwaliteit (zonder kleur- of bewaarmiddelen), vond ik niet meteen gehoor. Daarom ben ik op mijn 24ste voor mezelf begonnen.”

HOE VERLIEP DE BEGINPERIODE?
Vanlommel: “Mijn doop beleefde ik met een kraampje op Rock Werchter. Het werd een instant succes. In september van dat jaar had ik een eigen productie. In die periode werd er al veel gebabbeld over gezondheid, maar waren nog niet zoveel mensen bewust met gezonde voeding bezig. Nu is dat wel zo en kennen we een ongelooflijke boom. Daardoor zijn onze salades, wraps, broodjes en maaltijden, allemaal op basis van verse groenten, nu heel populair. Voor steeds meer mensen zijn ze een beter alternatief dan pakweg belegde broodjes of gefrituurde fastfood.”

INTUSSEN BELEEFT OOK FOODMAKER HOOGDAGEN. WAT IS DIT PRECIES?
Vanlommel: “Foodmaker is de naam van onze winkels, waar we volop kunnen experimenteren met nieuwe producten. We beschouwen het eigenlijk als een soort testlab, waar we de potentiële populariteit van nieuwe creaties goed kunnen inschatten. Als blijkt dat het effectief aanslaat, komt het in de winkelrekken van Delhaize, waarmee we voor Foodmaker een exclusiviteitsovereenkomst voor vijf jaar hebben. Dankzij deze aanpak winnen we veel tijd en zijn we ook vrij zeker dat het product effectief zal aanslaan eenmaal het in de grootdistributie komt. Het gaat om 100 procent biologische en ultraverse maaltijden, waarvan 5 warme gerechten die voor meer dan de helft uit verse groenten bestaan. Onze creatieve ambassadeur Jeroom staat in voor de stijlvolle etiketten. In de Foodmakers kunnen mensen naar hartenlust experimenteren met slaatjes. Zo weten ze welke ze lekker vinden, zonder meteen een grotere verpakking te moeten kopen.”

HOE ZIET U DE EXPANSIE VAN FOODMAKER EVOLUEREN?
Vanlommel: “Momenteel hebben we tien vestigingen, waarvan 9 in België (5 in Brussel, 2 in Antwerpen, 1 in Gent, Hasselt en Vilvoorde). Recent openden we ook een filiaal in Den Haag. Dat bleek meteen een succes, ook de Nederlanders zijn blijkbaar verzot op ons concept. Daarom zullen we binnenkort zeker nog vestigingen bij onze noorderburen openen, we hebben daarvoor zelfs een aparte organisatie opgericht. Volgend jaar zijn dan Kopenhagen en Duitsland aan de beurt.”

JULLIE WERKEN MET BEKENDE AMBASSADEURS UIT DE SPORTWERELD.
Vanlommel: “Sporters weten beter dan wie ook dat ze maar optimaal kunnen presteren als ze zich op de juiste manier voeden. Daarom promoten kleppers als Vincent Kompany, Tom Boonen, Kim Clijsters en Stefan Everts onze producten. Ook dankzij hen zijn we de voorbije 4 jaar met 400% gegroeid.”

BENT U GEWAPEND OM DIE GROEI TE BLIJVEN DRAGEN?
Vanlommel: “We hebben recent de voormalige gebouwen van Ben Fresh in Westerlo gekocht. Daar beschikken we over een site die veel groter is dan onze huidige locatie, 50 meter verderop. De sales, marketing en stockage zijn al daarheen verhuisd, in het voorjaar van 2018 volgt de productie. Het voordeel is dat we vanuit onze veertienjarige ervaring perfect weten wat we moeten bouwen. In de nieuwe gebouwen kunnen we beter anticiperen op onze groei, want momenteel is de vraag groter dan het aanbod. De schaalvergroting moet ons toelaten om op termijn nog nieuwe markten, onder meer in het buitenland, te betokkelen. Momenteel realiseren we zowat de helft van onze omzet via export, onder meer in Nederland en Frankrijk.”